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09月16日朝日新聞デジタル朝刊記事一覧へ(朝5時更新)

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高校野球【「100回目の球児たち」】

7年の絆 けが支えた相棒

写真:佐藤怜旺君=いずれも相馬市北飯渕の相馬東高校 拡大佐藤怜旺君=いずれも相馬市北飯渕の相馬東高校

写真:椎谷樹君 拡大椎谷樹君

 ●相馬東 投手・佐藤怜旺君/捕手・椎谷樹君

 太平洋まで約3キロ。ほんのりと磯の香りが漂う相馬東高校(相馬市)で、ボールがキャッチャーミットに収まる乾いた音が響いた。投手の佐藤怜旺(れお)君(3年)と捕手の椎谷樹(いつき)君(同)。2人はバッテリーを組んで、もう7年目になる。

 三塁手だった佐藤君が小6の時、投手4人が相次いで故障。「一番かっこいい」からと手を挙げた佐藤君はマウンドへ。肩が強かった椎谷君はすでに捕手。新たなバッテリーが誕生した。中学でも相棒同士。佐藤君が初めて投げたカーブを捕ったのも椎谷君だった。

 「強くない学校を強くしたい」と佐藤君。「怜旺の球を受けたい」と椎谷君。2年前の春、2人は野球部員が5人しかいない相馬東にそろって入学した。

 ●投げられない「孤独でなかった」

 1年の夏から活躍し、もっとチームを強くしようと練習していた12月、思わぬ出来事が起きた。部室で腕相撲をした佐藤君が右手首の靱帯を痛めてしまったのだ。

 軽く投げても、痛みが走る。相馬市内の三つの病院に行ったが、すべて「治らない」と診断された。「もう野球できなくなるかも」。佐藤君の電話に、椎谷君は「何やってるんだよ」と怒りをぶつけた。

 佐藤君は諦めきれず訪れた宮城県の病院で「手術をすれば治る」と言われた。リハビリを含め、全治12カ月と告げられた。

 術後は走ることもままならなかった。握力も落ちた。箸が使えず、スプーンやフォークで食事をした。本当に投げられるようになるのか。焦りが募った。

 2年生の春。佐藤君は試合中、マウンドに上がれない代わりに椎谷君と配球を話し合った。

 夏休みになり、佐藤君はようやくキャッチボールができるようになった。相手は椎谷君。少し痛みはあったが、握るだけだった球が投げられた。それだけでうれしかった。「やっぱ野球っていいな」。思わず、そうつぶやいた。

 数日後、ブルペンでの投球練習を再開すると、思わぬことがあった。球速も球の伸びも、けがをする前より良くなっていたのだ。投げられない分、インナーマッスルを鍛えたり、走り込んだりした成果が表れていた。投げ込んでいるうちに、椎谷君のミットのひもが引きちぎられた。

     □

 福島大会が目前に迫ってきた。バッテリーを組むのは、おそらくこの夏が最後。でも、お互い先のことは考えないようにしている。

 「けがしたときに孤独だと思わなかったのは、樹のおかげ。一番信頼してますよ」。そう話す佐藤君の右手首には今も骨を固定する金属が埋め込まれ、手術痕も残る。

 それでも、椎谷君は少し誇らしそうに言う。「あいつの球なら誰にも打たれる気がしないんですよ」。そして、「怜旺には言わないで下さいよ。調子に乗るから」と付け加えた。

     ◇

 第100回全国高校野球選手権記念福島大会が7日に開幕する。紆余曲折を経ながら、100回目の夏に向かう球児を追った。(この連載は飯沼優仁が担当します)

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