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瀬戸内とともに

無縁の島 安住の地に

写真:マナイタ浜でたたずむ星野右郷さん。浜に続く山道は放置すると通れなくなる。「この景色をずっと見られるようにしたいんだ」=呉市豊浜町斎島 拡大マナイタ浜でたたずむ星野右郷さん。浜に続く山道は放置すると通れなくなる。「この景色をずっと見られるようにしたいんだ」=呉市豊浜町斎島

写真:\2014年のライブの様子=斎島のフェイスブックから 拡大\2014年のライブの様子=斎島のフェイスブックから

 呉市豊浜町の豊島から高速船で約20分の斎(いつき)島。昨年12月初旬の午前8時過ぎ、チェーンソーやノコギリの音が響いた。

 2004年夏に東京から移り住んだ星野右郷(う・きょう)さん(62)が、島の北側集落から南側にある通称「マナイタ浜」への山道を整備していた。薄暗い道を進むと視界が開け、瀬戸内海が現れた。足跡一つない砂浜と輝く水面。「ほら、キレイだろ」。星野さんは笑った。

  ◆

 面積0・7平方キロメートルの島には現在、60〜90代の10世帯15人が暮らす。62歳の星野さんが最年少だ。

 熊本生まれの星野さんは兵庫県西宮市で育ち、北海道の大学へ進学。30代から東京に暮らし、建設会社の役員になった。不自由のない都会暮らしだったが、次第に違和感をおぼえ、40代半ばから田舎暮らしを考え始めた。

 同じ会社に出身者がいて知った斎島を初めて訪れたのは秋。波の音しか聞こえない静けさや景色に魅せられ、妻美代子さん(62)と2人での移住を決めた。

 縁もゆかりもない土地だったが9年前から自治会長を務める。ほかにも高速船の切符販売や宅配物の配達などで多忙な日々を送る。

  ◆

 高齢化と人口減は、離島でも著しい。国勢調査によると、県内で現在法指定される有人離島13島の人口は、1970年当時2万6854人だったが、2010年には半数以下の1万1691人になった。斎島でもこの40年間で、136人から18人に激減している。体が弱った高齢者が島の外に住む子どもの元へ行くことなどが原因という。

 10代までと50代以降を島で暮らす北束(きた・つか)光男さん(83)は言う。「わしが10代のころはアビ漁が盛んで、港に100隻くらい船が泊まっていた。にぎわっとったわいね」。今では漁船はぽつぽつとしかなく、かつては島民総出で参加した秋祭りもなくなった。

 島の外へ行くには、1日5便の高速船を使う。たいていの物は通信販売で取り寄せられるが、島内に店はない。土を肥やし種をまいて野菜をつくり、魚釣りはフナムシやカメノテなどのえさを用意することから始める。

 映画館もコンサートホールもないが、星野さんは05年夏、知人のバンドを全国から招き、ライブを開いた。名付けて「イツキで遊ぼう島ライブ」。「娯楽はないけれど、その気になれば楽しいことはつくれる」

 野外ライブは昨夏に10回目を数え、客は30人ほどから100人超に増えた。豊島の住民が多く、「『また来年も来ます』の言葉がうれしい」と星野さん。

 島の住民は減る一方、星野さんが移住してからの11年間に、4人が神奈川や大阪から移り住んだ。「この先もこの島に『住みたい』と思う人はきっといるはず。ライブがきっかけでそう思ってくれる人が出たら、うれしいね」

 この季節、釣りをすれば、多いときは30分ほどで20匹ものメバルが釣れる。食べ切れないからと放してしまうことも多い。

 日々、表情を変える海を眺めながら、お金では得られない充実感を覚えている。(山田建悟)

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