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瀬戸内とともに

300年渡船 存続へ針路

写真:音戸渡船の船頭歴35年の蒲原新司さん。「この海しか知らない。この海のことならなんでもわかる」=呉市 拡大音戸渡船の船頭歴35年の蒲原新司さん。「この海しか知らない。この海のことならなんでもわかる」=呉市

写真:歴史を感じさせる乗り場=呉市音戸町 拡大歴史を感じさせる乗り場=呉市音戸町

写真:音戸渡船のストラップ 拡大音戸渡船のストラップ

 日差しを浴びて輝く海面を、小船がポンポンと音を立ててゆっくりと進む。平清盛が1日で切り開いたとの伝説がある呉市音戸の瀬戸。倉橋島から本土への90メートルほどを約2分で渡る「音戸渡船」は日本一短い定期航路とされる。

 「春には岸に桜やツツジが咲く。気持ちええよ」。35年間、この船の船頭を務める蒲原(かん・ばら)新司さん(66)が教えてくれた。

  ◆

 1961年に音戸大橋が開通し、50年間で乗客は30分の1ほどになった。

 音戸渡船は、江戸時代から約300年間続くとされる。かつては、手こぎの船で瀬戸を往来した。日本三大舟唄(ふな・うた)の一つ、「音戸の舟唄」は、流れの速い音戸の瀬戸を渡る船頭の苦労を歌っている。

 音戸大橋の開通まで、渡船は本州に渡るための島の人の足だった。1日約7千人が利用。船頭は10人以上いて、4隻の船が24時間運航した。乗り場近くで育った女性(79)は「私が子どもの頃は船はあふれんばかりに混み合っていた」と懐かしむ。

 蒲原さんは、渡船の船頭だった父と同じ道を選び、音戸渡船に就職した。50代のもう1人の船頭と交代で、午前5時半から午後9時まで船を動かす。休むのは、正月三が日と台風の時だけ。大人70円の片道料金は30年以上前から変わっていない。1人でも客がいれば船を動かすため、時刻表はない。

 橋の開通で乗客は減り、船は2隻に。近年の利用者は1日に約200人程度。市は今年度360万円の補助金を出すなどで航路を支えている。

 「何十年も通勤で使ってくれた人が退職して姿を見せなくなる」。変化を蒲原さんも実感する。通勤のためにほぼ毎日利用していたという中島義則さん(65)は、今は週に2回ほどに。一方で、便利なのは今も昔も変わらないという。「バスは便数が少なく待たされるけど、渡船はすぐ来てくれる。必要なんよ」

  ◆

 第2音戸大橋(2013年開通)の建設が決まると、渡船の航路を守ろうとする動きが地元で強まった。木造船をモデルにストラップを作り、渡船で旧跡をまわる「渡船まつり」を開いた。寄付を集めて待合所や桟橋を改修し、ボランティアが船の修理や待合所の清掃もする。県などは音戸渡船をコースに含めるサイクリングロードを整備した。

 こうした活動を推進してきた、音戸町まちづくり協議会の坪井秀則さん(82)は「音戸の発展は渡船なくしてなかった。これからも航路を維持するため、色んな手を尽くしていきたい」と語る。

 急な潮流と行き交う船の多さから音戸の瀬戸は、かねて海上交通の難所とされてきた。35年同じ航路を行き来する蒲原さんは「複雑な潮の流れは全部頭に入っとる」。

 自身が生まれた昭和24年製の船のアクセルとハンドルを両手で巧みに動かし、今日もぴったりと船を桟橋につける。後継者のめどはまだたっていない。「同い年」の船との日々は、まだ当分続きそうだ。(泉田洋平)

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