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土曜「聞く・語る」【ひと模様】

若菜勇さん(7)世界遺産が最終目標

写真: 拡大

写真:阿寒湖に湖水を注ぐパンケトーの調査に臨む若菜勇さん=昨年10月 拡大阿寒湖に湖水を注ぐパンケトーの調査に臨む若菜勇さん=昨年10月

■マリモ博士・若菜勇さん

 3年前の2015年2月。知床や小笠原諸島などに続く世界自然遺産の新たな国内候補地選定を検討する環境省の調査報告書が公表されました。

 阿寒地域については「世界遺産としての価値は認められなかった」との評価。03年に続いての“落選”です。「そうだろうな」と冷静に受け止める一方、調査を担った海外の専門家から「さらに研究が進めば……」とただし書きのコメントが付き、首の皮一枚で再検討してもらえる余地が残りました。

 《選定されなかった理由は何ですか》

 調査が主に陸上景観だったからです。火山と森と湖からなる阿寒の自然環境は世界的に珍しいものではありません。見てほしかったのは湖沼生態系の多様性でしたが、調査途中でした。

 マリモの生態解明が進んで、阿寒湖の環境の特殊性を説明できるようになったのが12年ごろ。それがきっかけで世界遺産を目指す活動が始まりました。クライテリアとよばれる世界遺産の登録基準から阿寒の自然環境を見直す作業にかかりました。

 目を付けたのは阿寒カルデラに点在する湖沼群の生態系の多様性。調査は13年秋から2年計画で始まりました。翌年9月に海外専門家の調査を迎えた際には全体像が見えてきたところでした。「湖沼が重要」と一生懸命説明して、先のただし書きにつながりました。

■阿寒の自然、象徴

 《「3度目の挑戦」を目指す中、どのような知見が集まっていますか》

 阿寒カルデラ湖沼群は、古阿寒湖とよばれるカルデラ湖の中央部から雄阿寒岳が噴出して分断、形成されました。できた時代と最初の環境は基本的に一緒ですが、現在の水質や水生生物相は湖沼ごとに大きく違う。湖沼の大きさと雨水が流れ込む流域面積との関係が要因と考え、これらのデータを収集しました。

 見方を変えると、これは生物学の教科書に出てくる「湖沼遷移」の過程に相当します。長い年月をかけて湖沼の水質が富栄養化し、最後は湿地へ変化する――。まるで火山噴火を使って元の湖を大小に分けた大実験のようで、このような例はほかに知られていません。

 そしてマリモは湖沼群の中でも水質や地形など条件が整った阿寒湖に生じ、そこでのみ丸くなる。まさに阿寒の自然環境を象徴する生物と言えるのです。

■持続的な保全へ

 《世界遺産に向けての手応えはありますか》

 もちろんです。ただ、例えば米国のグランドキャニオンのように一見して誰もが世界遺産にふさわしいと納得できるものと違い、阿寒はその普遍的な価値を外見から判断するのが難しい。いかに分かりやすく伝えてゆくかが重要です。

 世界遺産に登録されれば、国内外から多くの人が阿寒湖を訪れるようになるでしょう。世界でここにしかない大自然の物語に接し、理解し、感動してもらえば持続的なマリモの保全につながります。世界遺産登録は、マリモ保護研究の集大成でもあるのです。

 (聞き手・見崎浩一)

 =終わり

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