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今週のこの人【この人】

西谷和彦さん(荒尾競馬組合事務局長)

  −−厳しい経営が続く荒尾競馬の救世主と期待された「キサスキサスキサス」が11日のレースで敗れ、連勝記録が24でストップしたが

  「キサス効果」で、この日の売り上げは1億円を突破するなど、これから稼ぎに入った時だっただけに、全く残念としかいいようがない。前走から体重が13キロも減るなど、出走間隔が開いたことで体調不良を招いていたようだ。それにしても勝ち続けることは大変なことで、よくがんばってくれたと思う。

  −−新しい話題づくりは

  もちろん「キサスキサスキサス」には捲土(けん・ど)重来を期してもらう。6月に再スタートを切り、日本記録に挑戦していきたい。そのため、組合のホームページにキサスコーナーを設け、逐一情報を発信するなど、「夢は消えず」という新たなキサス・ストーリーを展開していくつもりだ。

  4月には2人の新人騎手がデビューした。その一人、岩永千明さん(21)は全国でも珍しい女性騎手。26日のレースで初勝利をあげ、人気度もぐんとアップした。新たなファン層の拡大に大いに期待している。

  −−経営の現状は

  景気のよかった80年代には、約1億7千万円あった1日の売り上げが、現在は約8千800万円と半分に落ち込んでいる。97年度までは黒字が続いていたが、98年度は単年度収支で3億8000万円の赤字となり、基金を取り崩してしのいだ。

  その後も毎年赤字が続いており、03年度の累積赤字は約6億6千万円と、かなり厳しい状況だ。

  −−赤字解消の抜本策は

  一気に赤字をなくす方法はないが、佐賀、岩手競馬組合と提携したことで、場外の売り上げが伸び、赤字幅が年々減少している。この調子だと04年度には単年度収支でとんとんが見込まれるなど、明るい兆しが見えている。

  馬主や調教師、厩(きゅう)務員らに対する賞金や手当を約30%削減するなど、経費節減にも取り組み、効果をあげている。しかし、これは緊急避難的なもので、要はいかに売り上げを伸ばすか、にかかっている。

  −−一昨年、福岡市に計画した場外馬券売り場は断念に追い込まれた

  福岡市周辺は巨大な市場で、共同場外馬券売り場の開設は最大の課題だ。現在、福岡市と周辺3カ所に絞って検討しており、何としてもここ1、2年のうちに実現させたい。

  −−昨年荒尾競馬経営問題検討委員会が、「魅力のあるレースの実施」など厳しい提言をしている

  提言の一つひとつに重みを感じている。いかにファンの期待に応えるか。地元の企業に副賞を提供してもらい、冠レースを増やすほか、大井競馬(東京)と川崎競馬(神奈川)で7〜9月に行われるナイター競馬の馬券を売る。競馬は健全なレジャーだということをアピールし、若者や女性ファンの開拓に努めたい。

  「馬券は一度も買ったことがありません」。競馬には、ずぶの素人の西谷さんが「経営立て直しにがんばれ」という檄(げき)を受け、99年7月に市長部局から荒尾競馬組合に送り込まれた。

  荒尾競馬は県と荒尾市の一部事務組合(組合長、前畑淳治市長)で運営する。西谷さんが競馬場管理棟3階の事務局長室にいる時間は少ない。自分で「セールスマン」というように、姉妹提携している佐賀や岩手など全国の競馬場に足を運び、場外馬券売り上げ増への協力を求めたり、場外馬券売り場開設のため候補地探しに飛び回ったりしているからだ。

  「さまざまな人の意見を聞いて、再建の参考にしたい」。時間があれば施設内や厩(きゅう)舎街に足を運び、調教師や騎手、厩務員らと話し込む。

  馬主を含め、競馬関係従事者は約千人に上る。01年6月に廃止された中津競馬の二の舞いだけはしたくない。「この人たちを路頭に迷わせてはいけない」という強い決意が感じられた。(有馬護宏)

  にしたに・かずひこ 荒尾市生まれ。地元の高校を卒業して70年に同市役所入り。福祉、企画、商工観光課に所属。同課長から赤字に悩む荒尾競馬再建の使命を受けて99年7月、同競馬組合事務局長に。

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