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しまねの人

星に夢中 新天体発見続々

写真: 拡大

写真:アマチュア天文家の安部裕史さん=松江市八束町の観測所 拡大アマチュア天文家の安部裕史さん=松江市八束町の観測所

◆アマチュア天文家 安部 裕史さん(61)◆

 「昔から手の届かないものが好きなんです」。まだ船でしか訪れることができなかった、中海の大根島に生まれ、少年時代は遠くに見える星に憧れた。23歳で自分専用の天体観測所で観測を始めて以降、小惑星28個、新星1個を発見した。

 松江市八束町に広がる畑の真ん中に、10平方メートルほどの小さな「小屋」がある。ただし、天井は開閉式で、中央には口径260ミリの大きな望遠鏡。カメラやパソコンと接続して天体観測ができる、立派な観測所だ。「私の秘密基地みたいなもんです」

 小学生時代に星を見ることに引かれた。当時の大根島は明かりがほとんどなく、夜には満天の星が広がっていた。小学5年で親に買ってもらった紙筒の望遠鏡を片手に空を見上げた。

 松江北高から神戸大理学部に進学。サークルは天文研究会に入り、星の知識や天体観測の技術を学んだ。晴れていれば毎晩のように観測に出かけた。

 卒業後、松江市役所で働くことになり、実家に戻った。地元に息子が帰ってきたことを喜んだ父が、天体観測がはかどるようにと、自宅の畑の一角に観測所を建ててくれた。望遠鏡は約100万円。「父が応援してくれて、本当にうれしかった」。1981年の秋、23歳の時だった。

 仕事をしながら、週末を中心に観測と天体写真の撮影を続けた。30代に入って、父も高齢になったころ、何か科学に貢献できることをして恩返しがしたいと考えた。その方法が新天体の発見だった。

 1990年から知り合いの天文学者と協力して、小惑星の発見を目指した。観測所で撮影した天体写真から星々の位置を調べ、未発見のものがないか調べ続けた。そして1993年秋、ついに小惑星を発見。地元の地名にちなみ「Yatsuka」(八束)と命名した。

 その後も立て続けに小惑星を発見。小惑星は発見者が命名できるため、ラフカディオ・ハーンにちなんだ「Lafcadio」や、子どもたちからの公募でつけた「Sijimi」もある。

 2007年には、「こぎつね座」付近に、星の表面が爆発して光を放つ新星を発見した。新星は爆発後の数カ月で輝かなくなるため、小惑星の発見よりもはるかに難易度が高い。

 星空の撮影後、いつものように家でビールを片手に写真を確認していると、今までなにもなかった場所に「光」を見つけた。すぐに国際天文学連合に連絡し、翌朝には全世界に発表された。

 子どもたちへの天体教室も長く続ける。

 1984年に自ら立ち上げた、アマチュア天文家の集まり「松江星の会」が、松江市役所屋上にある望遠鏡などを使って子どもらに教室を開いてきた。「きれいな星空を見れば、子どもたちにとって大切な経験になる。次の世代にも興味を持って欲しい」

 18年3月に市役所を定年退職したが、天体観測の意欲は衰えない。宇宙に関する研究や発見は日進月歩で、常識が覆されることも多いため、取り残されないよう勉強は欠かせない。9月には、太陽系外から超高速で地球に接近しているとみられ、「UFOでは」と話題になった「ボリソフ彗星(すいせい)」の撮影にも成功した。国内では2例目だという。

 「きれいな星や新しい星を見つけようという好奇心が湧く。子どものころと今でも一緒です」(市野塊)

■あべ・ひろし 

1958年生まれ。発見した小惑星に付けた名前は、かつて過ごした街の「Kobe」や、ファンであるミュージシャンの浜田真理子さんにちなんだ「Mariko」などもある。気象予報士の資格も取得している。

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