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写真:和歌山市立西浜中の軟式野球部員は6人。人数が足りず、大会では他校と連合チームを組む=同市西小二里1丁目 拡大和歌山市立西浜中の軟式野球部員は6人。人数が足りず、大会では他校と連合チームを組む=同市西小二里1丁目

■楽しさ知って裾野広がれ/軟式野球人口減り続け 連合チームに

 6月下旬の放課後、和歌山市立西浜中学校のグラウンドで練習をする軟式野球部の生徒。グラウンドにいるのは5人。各ポジションに1人ずつ入り、ノックを受けていた。

 昨年の夏に当時の3年生8人が引退してから、部員は6人。試合をする時は、近くの市立西和中学校と連合チームを組んでいる。

 西浜中の顧問で、県中学校体育連盟軟式野球専門部の田渕義康さん(40)によると、和歌山市内にある18校の軟式野球部のうち6校で人数が足りず、連合チームで大会などに出場しているという。田渕さんは「この夏以降、3年生が抜けたら連合チームはもっと増える」と話す。西浜中でも現在の部員は全員3年生。7月中旬の大会を終えると、活動が難しくなる。田渕さんは「指導者もいてグラウンドもあるのに、歯がゆい」と漏らす。

 チームの事情で連合を組む相手は毎年変わる。紀南地方などでは、連合の相手校が遠く、大会直前でないと一緒に練習できないケースもある。「どこかと連合を組むのであれば」と野球部に入るのをためらう生徒も少なくないという。

 田渕さんは「以前と比べて中学校から野球を始めようという生徒がめっきり少なくなった」と話す。軟式野球部の生徒が減り、自校だけで試合ができず、さらに、入部希望者が減る、という悪循環に陥っているという。「今後も、まとまった人数が入部するのはあまり期待できない」と田渕さんはため息をつく。

 少年野球のチーム数も減っている。県軟式野球連盟学童部によると、2年前、県内で150あった軟式野球クラブは現在138で、年々減少傾向にある。和歌山市では1980年代に48クラブで2100人ほどが所属していたが、現在は36クラブ、所属する子どもは723人にまで減少した。

 同連盟学童部長の田上英勝さん(74)は、「子どものスポーツ離れ、スポーツの選択肢の多様化、保護者の教育熱の高まりなどが影響しているのでは」と話す。以前は一クラブの中で、学年別に5チームを組むほど人数がいた時もあった。しかし、現在では一クラブあたり2〜3チームほど。田上さんは「減ることはあっても増えることはあまりない」。

 ただ、「最近、減るスピードに歯止めがかかってきた」という。遊び感覚で野球に親しみ、楽しさを感じてもらおうと、各クラブが休日などに、軟らかいボールやテニスボールを使った野球の体験会を実施。この体験会をきっかけにクラブに入る子が現れるなど、着実に成果は出てきている。

 有田市では6月上旬、バッティングティーと呼ばれる細長い台の上に置いたボールを打つ「ティーボール」の大会が開かれた。基本的なルールは野球と同じだが、投げたボールを打つほど難しくなく、小さい子でも簡単に楽しめるのが利点だ。参加チームのうち半分以上を未就学児から小学1、2年生までのチームが占めた。主催した有田市教委の担当者は「打つ、投げる、走るなどの野球の基本動作を楽しむことで野球に興味を持ってもらうことにもつながっている」と話す。

 野球人口が減るなかで、何とか裾野を広げようと、地道な取り組みが始まっている。

(金子和史)

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