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やまぐちの底力

地元の堅木シイ 高級床材に

写真: 拡大

写真:フローリング用に加工されるシイの丸太=長門市 拡大フローリング用に加工されるシイの丸太=長門市

写真:近藤友宏社長 拡大近藤友宏社長

  ◆シンラテック

  1959年創業。2010年に現在の社名になった。「森羅万象」と「テクノロジー」から考案したという。従業員数21人。15年度の売上高は約3億円。フローリング以外に、カウンターなどの木材加工や木材チップ製造、住宅設計を手がける。

  【林国広】堅くて加工しにくく、乾燥させると変形したり割れたりする厄介者。まるで頑固おやじのようなシイの木を、長門市の木材加工業「シンラテック」は丁寧に乾燥させて、フローリング材に仕立てる技術を編み出した。すると、堅いがゆえに傷が付きにくく、木肌が美しい高級木材として評価を得た。地域の山の宝を生かそうとした熱意が、オンリーワンの技術と商品へと結実した。

  ブーン、ガーン。長門市のシンラテック社の製材場に電動のこぎりの音が響いた。長さ数メートル、直径約50センチのシイの丸太が縦方向で板状にスライスされていく。

  板の厚さは23ミリ。数カ月かけて乾燥させると15ミリのフローリング材になる。シイは乾燥に伴い変形することが多い。そこから削って形を整えるので、最初にスギやヒノキよりも厚めに切っておくのがコツという。

  「堅くて加工しにくいシイをどうやって、しっかりとした建材にするかが課題でした」。作業を見守っていた近藤友宏社長(43)は振り返った。

  「堅木」として知られるシイは、スギの3倍、ヒノキの2・2倍堅いという。このため加工には向かず、建材に使われることは少なかった。だが、堅い分だけ傷がつきにくく、木肌が高級木材のホワイトオークに似ている長所もある。

  同社によると、成長すると真っすぐに伸びず曲がりがちになるシイだが、長門市や下関市周辺では、樹齢数十年のまっすぐで太いシイが豊富に自生している。

  そこで近藤社長は10年ほど前から、直径30センチ以上でまっすぐなシイを建材に加工して販売出来ないかと考えた。最も苦労したのはうまく乾燥させることだ。曲がったり反ったりしやすく、温度や湿度、風の調節がうまくいかないと、割れることや小さな穴があくこともある。

  木材乾燥には自然乾燥と機械による人工乾燥がある。数日間の人工乾燥で済むヒノキやスギに対し、シイは約2〜3カ月自然乾燥した後、約50〜60度の乾燥庫の中で2〜3週間乾かす。ここで微妙な温度や湿度、風の調節が必要になってくる。うまい乾燥法にたどり着くまでに2年間、試行錯誤を繰り返したという。

  2010年ごろに本格販売を始め、徐々に市場の評価を得ていった。13年には優れた品質の県産農林水産物に与えられる「やまぐちブランド」の認定を得た。16年の販売量は11年の約18倍にまで伸びた。これまで住宅や小学校など約100施設で建材に使われてきた。

  長門市の会社員、田辺勇介さん(35)宅はその中の一つ。2月に完成して、家族4人で暮らしている。木造平屋の延べ床面積140平方メートルのうち計67平方メートルにシイのフローリングを施した。

  妻の晶乃さん(35)は「堅いのでモノを落としても傷がつきにくい。白い木肌や質感も気に入っています」と話す。

  住宅だけではなく特殊な液体を塗装することで、オフィスや店舗にも使えるという。一方で、乾燥に手間がかかることなどからコストはほかの木材に比べて割高だ。1畳(約1・8平方メートル)当たりの単価は、標準的なスギやヒノキが8千円から1万円程度なのに対し、シイは1万5千円ほどになる。

  「今後は国内だけでなく海外にもシイのフローリングの良さを知ってもらいたい。家具作りにも取り組みます」と近藤社長。東京五輪関連の施設にシイのフローリングを使ってもらえればと夢を膨らませている。

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