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やまぐち未来人

パリでメダル、恩師と挑む

写真: 拡大

写真:スタートラインで前を見据える八木明歩さん=防府市浜方 拡大スタートラインで前を見据える八木明歩さん=防府市浜方

  ◆車いす陸上アスリート 八木明歩さん(29)

  やぎ・あきほ 1991年、山口市生まれ。大学入学後に脳の病気が判明し、歩行が困難に。その後脊髄(せきずい)小脳変性症の一種、痙性対麻痺(けいせいついまひ)と診断されて車いす生活になった。17年からパラ陸上を始め、国内外の大会に出場。19年からは広告会社D2C(東京都)にアスリート社員として所属し、20年から防府市を練習の拠点とする。自分で作品を書くほどの小説好き。

  【高橋豪】熱戦が続くパラリンピックで、次回パリ大会でのメダル獲得をめざし努力を重ねるアスリートが防府市にいる。車いす陸上女子T54のクラスで中距離を専門とする八木明歩さん(29)。競技歴5年目。高校時代の恩師が専属コーチとなり、夢に向かって二人の挑戦が続く。

  「オン・ユア・マーク(位置について)」……「ハイ!」

  夕暮れの防府市スポーツセンター陸上競技場にスタートの合図が響くと、前輪付きの競技用車いすが発進し、なめらかに目の前を走り抜けた。

  車いすに正座で乗り、上半身は前傾姿勢を保ったまま。車輪は、両手のグローブで動力のハンドリムを親指部分でたたくイメージで回す。カーブにさしかかると、前方のレバーを動かして前輪の向きを変える。

  両足と左手にまひを抱え、左手の握力は1桁台。加速には時間がかかるが、最高時速は23キロに達し、メイン種目とする800メートルは2分30秒台で走り抜く。

  「車いす陸上と出会って世界が広がった。いまは輝ける場所がある」

  大学入学直後の2011年5月、突然歩きづらくなり授業中に倒れた。進行性の脳の病気だった。高校3年生の時、頭痛やめまい、腰が抜ける感覚が度々あった。体調不良で早退することもあったが、当時は検査しても原因は分からず。周囲からは引っ込み思案な性格の影響とも言われただけに、原因が分かったことで意外にも安心し、病気を受け入れることができた。

  15年から車いす生活。「何かスポーツがしたい」と思い立って17年に競技を始めた。陸上を選んだのは、高校3年当時に親身になってもらった担任教師の池田新さん(48)が陸上部の顧問だったからだ。

  最初は真っすぐ進むのも難しかったが、18年の全国大会に100メートルで出場するといきなり3位。「メダルが取れてうれしかった。もっと上をめざしたいと思った」。県内では競技人口が少なく、必然的に目線は高い舞台に向いた。

  19年8月にはフランス・パリであった世界大会に出場。それまでT34のクラスで出場していたが、障害の種類が異なるよりレベルの高いクラス(T54)に振り分けられた。パラスポーツでは障害の種類や程度によって細かなクラス分けがあり、勝ち抜く可能性はどのクラスで出場するかに左右される部分が大きい。

  T54のレベルだと勝てないと感じた八木さんは帰国後、卒業後も相談していた池田さんに「陸上をやめたい」とLINEでメッセージを送った。次の日に会って話をし、その数日後には池田さんが「コーチになる」と持ちかけた。八木さんの指導はその年の9月から始まった。

  池田さんは「世界一になる可能性にかけてみよう」と、昨年3月に教師を退職し、コーチ業に専念。八木さんの近所に住み、生活や食事の面でもサポートする。

  今年3月、東京であった日本選手権800メートルのレースは雨風が強い悪条件。もう一人の出場選手が棄権する中、完走して優勝した。「棚ぼただったけど、もっと良いレースがしたいというモチベーションになった」と八木さんは話す。

  2人の最大の目標は3年後のパリ・パラリンピックでの金メダル獲得だ。体調管理とトレーニングの両輪で、さらなるスピードアップをめざす。「池田先生に恩返しできるよう、全力で向かっていきたい」

  八木さんの練習風景や活動を記録した池田さんのブログ「教え子とともに」は8月17日、掲載100回を迎えた。…

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