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 新潟県長岡市栃尾地域の下来伝地区で13日、ほだれ祭が開かれる。男根の形をした巨大な木像がご神体で「越後の奇祭」とも呼ばれ、毎年人口63人の集落に県内外から1500人以上が集まる。過疎が進む地域の人々が40年近く前に始めた「地方創生」の草分け的存在だ。

 祭りは毎年3月の第2日曜日に開催。子宝祈願を中心に、縁結び、安産、五穀豊穣(ほうじょう)などを祈る。男根形の木像は1本のケヤキを彫って作ったもので、長さ220センチ、重さ600キロ。普段は集落内のほこらに祭ってある。

 大数珠を持って集落内を巡ることから祭りは始まる。ほこら横の周囲8メートルを超す「下来伝の大杉」(市指定天然記念物)にしめ縄を張り、新婚1年未満で子宝や安産を願う女性を「初嫁さん」とし、ほこらの前でおはらいする。ご神体を井桁に組んだ角材に載せ、神輿(みこし)にし、ご神体に腰掛けた初嫁さんごと地域の人らが担ぎ上げ、ほこらの周囲を練り歩く。その後、初嫁さんが5円玉に結びつけた富くじをまき、抽選会をして終わる。参加型の祭りで、ご神体の担ぎ上げなどで、見物客に手伝いを呼びかける。

 一昨年、初嫁さんを務めた栃尾観光協会職員の島智美さん(31)は今年1月1日に長女を出産し、現在は育児休暇中。「会場にきた人も乗れるんですが、一緒に来た義理の姉が乗って去年6月に出産。その1カ月前に私の妊娠が分かりました。その前の年は私の担当の美容師さんが友だちと3人で乗って全員懐妊。ご利益あります」と笑う。