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■訪日客専用のベンチャー社長 須田健太郎さん(32)

 訪日外国人向け観光ツアーの企画や運営を手がけるベンチャー企業「フリープラス」(大阪市)を率いる。旅行の仲介だけでなく、4月にはJR新今宮駅(同)そばに、念願の訪日客専用ホテル(100室)を開業。5年かけて計10棟をつくる計画で、旅行者のあらゆる場面をサポートしたいという。

 きっかけは20歳の時。成人式を終え、人生は一度きりだと実感した。「せめて世界に足跡を残したい」と思い立って大学を中退。人材派遣会社で1年働いて資金をためた後、仲間と2人で起業した。ターゲットを訪日客にしたのは2010年のことだ。父の仕事で東南アジアに住んだ経験から、外国人相手の商売にも抵抗がなかった。

 まずは中国の旅行会社へ営業をかけ、門前払いされながらも半年かけて2人の客を仲介した。翌年の東日本大震災で旅行者は激減。営業を控える同業者が目立つなか、あえて顧客の開拓に飛び回った。「中途半端に投げ出せない。コネや経験がなくても信念さえあれば共鳴してくれる人は必ずいる」

 これまでに29カ国の31万人…

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