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2012年5月9日
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「世界のウチ」

へんぴな田舎の便利なわが街

〈住むならわが街!〉 イギリス・ギブソンみやこ

写真:タイン川の北側に位置するニューカッスルの街拡大タイン川の北側に位置するニューカッスルの街

写真:ニューカッスル・ユナイテッドのホームスタジアム、52,000人を収容。ロンドン・オリンピックのサッカー会場ともなる拡大ニューカッスル・ユナイテッドのホームスタジアム、52,000人を収容。ロンドン・オリンピックのサッカー会場ともなる

写真:産業革命以来の隆盛をしのばせる石造りの街なみ。中央は、紅茶の名前でも知られる地元出身の英国首相アールグレイのモニュメント拡大産業革命以来の隆盛をしのばせる石造りの街なみ。中央は、紅茶の名前でも知られる地元出身の英国首相アールグレイのモニュメント

写真:郊外の住宅地。民家のほとんどがれんが造り拡大郊外の住宅地。民家のほとんどがれんが造り

 住んで早20年になるニューカッスル・アポン・タイン(通称、ニューカッスル)は、イングランド最北端の都市。イギリス北部のスコットランドを北海道に見立てると、青森県の八戸市くらいの位置にある。人口は30万人弱。と言うと、さぞへんぴな田舎のちっぽけな街だと思われるかもしれない。それはあながち間違ってはいないのだが、これがなかなか生きがいい。

 ジョーディーと呼ばれるニューカッスルっ子の多くは、サッカーの名門ニューカッスル・ユナイテッドのサポーター。地元スタジアムの試合に押し寄せる動員数と熱狂ぶりには圧倒されてしまうほどだ。

 だが、ニューカッスルがにぎわうのはサッカーの試合ばかりではない。ロンドンをはじめとする南部の大都市と比べると格段に物価が安く、飛行機やフェリーを利用してヨーロッパ各国から観光を兼ねた買い物客が大挙してやってくる。そのためショッピング、飲食、ナイトライフなどの施設が充実している。近郊にはヨーロッパ最大級のショッピングセンターもある。つまり、小都市ながら活気があって、安くて品ぞろえのよいショッピングが楽しめるというわけなのだ。

 一方で、ニューカッスルにはイングランドの北辺ならではの利点も備わっている。真夏でもせいぜい最高気温は25度ほどの爽やかさ。かといって北上してくる暖流のおかげで冬の冷え込みも日本の東北地方ほど厳しくはない。さらに、食べ物に定評がないイギリスにあって北海からは新鮮な魚が揚がり、上質の軟水の地域なのでイギリス名物の紅茶もおいしく飲めるといった地の利もある。

 お天気の悪いことでも知られるイギリス。さすがにそれは受け入れて慣れるより仕方がないが、多量の雨が育む緑の美しさで世界的な観光地となっている湖水地方やスコットランドのハイランド地方へ、ニューカッスルからなら車でそれぞれ2時間、4時間半。毎年両地方へ夏季休暇に出かけられるのはありがたい。

 いや、そんなに車を走らせなくても、コンパクトな街を飛び出したとたんに見わたす限りのどかな田園風景が広がっているのもいい。と思っていたら、近年ロンドンから引っ越してきた友人いわく、「せかせかしていないし、この街の人はとにかく気さくで親切」。なるほど、そんなところにも20年も住みついてしまったいわれがあったのだと、今更ながら納得。

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