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【宇宙探査】
 
NASAが水星探査機打ち上げ 36年ぶり観測目指す

米・フロリダ州のケープカナベル空軍基地から打ち上げられた水星探査機メッセンジャー=AP
米・フロリダ州のケープカナベル空軍基地から打ち上げられた水星探査機メッセンジャー=AP

 米航空宇宙局(NASA)は米東部時間3日午前2時15分(日本時間同日午後3時15分)、水星探査機メッセンジャーをフロリダ州のケープカナベラル空軍基地から打ち上げた。7年かけて飛行し、36年ぶり2度目の観測を目指す。

 水星に直行すれば3カ月ほどで到着できるものの、多量の燃料と大きなロケットが必要になる。コストを抑えるため、メッセンジャーは太陽を15周し、金星や水星の重力を利用する加速や方向変換をしながら進む。

 水星への到着予定は2011年3月。74〜75年にマリナー10号が3回接近して以来2度目の観測となる。初めて周回軌道に入り、1年にわたって観測する。

 水星は太陽に近いため、太陽光が邪魔になり地上からは観測しにくい。また、探査機を送り込むのが技術的に難しく、太陽系の惑星探査では取り残されてきた。

 レーザー高度計やX線分光器など7種類の機器で、細かい地形や大地の組成を探査する計画。なぜ密度が高いのか▽どのようにしてできたのか▽中心部の構造はどうなっているか、といった謎の解明を目指す。 (08/03 18:14)


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