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【宇宙探査】
 
民間宇宙飛行、2度目も成功し賞金11億円獲得

宇宙飛行を終え、カリフォルニアの空港に着陸したスペースシップワン=AP
宇宙飛行を終え、カリフォルニアの空港に着陸したスペースシップワン=AP

モハベ砂漠上空から宇宙へ飛び立つスペースシップワン=AP
モハベ砂漠上空から宇宙へ飛び立つスペースシップワン=AP

 米国の航空機開発会社の有人宇宙船が4日早朝(日本時間5日未明)、カリフォルニア州のモハベ砂漠上空で2回目の宇宙飛行に成功し、無事帰還した。宇宙への入り口といえる高度100キロを上回っており、2週間以内に2度の宇宙飛行を達成した民間チームに贈られる賞金1000万ドル(約11億円)を獲得した。

 2回の飛行に成功したのはスケールド・コンポジッツ社。同社が独自に開発した宇宙船スペース・シップ・ワンは1回目と同様、モハベ砂漠にある飛行場から特殊な航空機に抱えられる姿で離陸。約15キロ上空まで運ばれた後、ロケットエンジンを噴射して高度100キロ付近まで到達した。無重量状態で飛行後、滑空して出発地点に戻った。

 同社が獲得した「アンサリX賞」は、米国の起業家らが民間の宇宙開発への刺激策として96年に設けた。「3人乗りの機体で2週間以内に2回の宇宙飛行達成」が規定条件で、9月末の1回目の飛行に続き、今回も飛行士は1人だったが、2人分の重りを乗せて規定をパス。「X賞」の財団から達成を認定された。

 同賞には7カ国の26チームが参加を表明しているが、2日に飛行する予定だったカナダチームが準備の遅れで延期するなど、飛行を成功させたチームは他にはまだない。

 英ヴァージン・グループはスペース・シップ・ワンをもとにして5機の宇宙船をつくり、07年にも商用宇宙飛行を実現させると発表しており、今回の成功は市民の「宇宙観光」の時代をぐっと手元に引き寄せたといえる。

(10/05 01:18)


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