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航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗

ユニークな形状のハンドルは9時15分の位置で握る

クルマの外観でまず目がいくのはヘッドランプだろうか。インテリアだとステアリングホイールだ。やっぱり、手で握ることでダイレクトにクルマとつながるものだから。

レクサスが開発したピュアEVの「RZ」に、航空機を思わせるハンドルをもった「ステアバイワイヤシステム」が採用されるという。ステアリングホイールがクルマのひとつの個性と思ってきた私にとって、じつに斬新だ。

2022年6月の終わりに、このステアバイワイヤシステムを搭載した「レクサスRZ450eプロトタイプ」をテストコースで運転するという機会があった。

航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗
さきに発表されたトヨタbZ4Xより大出力のレクサスRZ

どれだけ違和感があるだろう……と思っていたものの、意外にも、すんなり受け入れられてしまった。操舵(曲がる)といえば、ステアリングホイールをぐるぐる回すことだが、あたらしいシステムのハンドルは、せいぜい左右いずれも150度まで。それできついコーナーだろうと曲がれてしまう。

ステアリング(操舵)操作は、腕を振るようにして行う。未体験の感覚だ。でも、ハンドルを動かす角度とクルマの動きの連動性に慣れれば(けっこうすぐ慣れる)、ステアリングホイール車と、さほど違った感覚は受けない。

航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗
ハンドルの持ち替えなしでカーブを曲がれてしまう

従来のステアリングシステムは、ステアリングホイールから伸びたシャフトの先に歯車がついていて、それが操舵輪につながるラックなるものと噛み合って、ステアリングホイールの動きに合わせて左右いずれかに動く。(今回のレクサスRZにも、従来どおりのシステム搭載モデルも用意される)

ステアバイワイヤシステムは、ハンドル側と前輪を操舵するラック側にモーターをそなえる。ハンドルを切った角度や、そのときの速度などを信号化して、下のモーターに送ることで操舵する。万が一に備えて、2系統でリダンダンシーが設けられている。

システムのメリットは、重さや速さなどの“味付け”の範囲が広がるのと、路面からのキックバック(衝撃)などは緩和しつつ、必要な情報だけをドライバーとやりとりできること、と説明される。

このあたりが、システムの妙なんだろう。

航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗
小さな舵角でも操舵輪はしっかり反応

「四輪を駆動するモーターを電子制御して、思いどおりに車両を動かせるDIRECT4というレクサスの技術と、ステアバイワイヤシステムは相性がいいんです。いままで以上に、ひととクルマが一体になった気持ちよい、新しいドライビング体験を提供できると思います」

試乗会場で会った、RZ開発総指揮の主査、渡辺剛氏はそう語ってくれた。考えかたとしては、より小さな舵角でクルマの操舵が出来るようになるし、四輪のトルク制御でよりスポーティな動きを実現することも出来るのだ。

航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗
RZはDIRECT4という独自の全輪駆動システム搭載

渡辺氏は従来から「BEVは誰が作ってもおなじ、なんてことはない。BEVだからこその走りが作れる」と主張しているひと。レクサスは電動車のブランドになることをめざしているというだけに、ステアバイワイヤシステム搭載のRZは、そのいい証明だと私には感じられた。

航空機を思わせるハンドル 「ステアバイワイヤ」の使い心地は? レクサス「RZ」に試乗
DIRECT4との連動でカーブを曲がるのが気持ちよい

はたして私は、ステアバイワイヤシステム搭載のRZ450eプロトタイプでテストコースを何周かしたあと、ぐるぐるとステアリングホイールを回すのがかったるい、と思ってしまった。いま、量産化に向けて鋭意開発中という。

写真=レクサスインターナショナル提供

【スペックス】
車名 Lexus RZ450e(Prototype)
全長×全幅×全高 4805×1895×1635mm
モーター×2 全輪駆動
最高出力 150kW(前)+80kW(後)
バッテリー容量 71.4kWh
航続距離 約450km(開発目標値)

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