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 脱原発運動に取り組む人たちと接する際、自己紹介を兼ねて、この春まで国内最多の原発が集中する福井県嶺南地域に赴任していたことを伝えている。そのとき、決まって受ける質問がある。

 「福島で原発事故が起きた。それにもかかわらず、どうして地元の人たちは原発をやめないのですか」

 簡単なようで、明快に答えるのが難しい問いだ。それは、原発で生計を立てる世帯が多いこと、原発マネーが暮らしの隅々まで行き渡っていることが主な理由だが、もっと深いところで脱原発への反発があるように感じていたからだ。

 日本原子力研究開発機構の高速増殖原型炉「もんじゅ」(福井県敦賀市)の間近で暮らす老齢の男性と出会った。

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 敦賀半島の北西、敦賀市・白木地区。元区長の橋本昭三さん(85)は毎朝5時になると、和室の机に向かう。硯(すずり)の墨汁を含ませた毛筆を手に取り、和紙に郷土史「白木の里」をつづる。20歳の元旦から書き始め、65年続ける日課だ。書き連ねた和紙は4万1200枚にものぼる。「5万枚になったら本にまとめたいね」と話す。

 白木地区の名は朝鮮半島の古代国家・新羅に由来するとされる。住人は15世帯約80人。世帯数は江戸時代から変わらないという。海岸近くまで崖が迫り、平地は猫の額ほどしかない。集落は棚田を開墾し、半農半漁の生活を営んできた。しかし、生活苦は抗しがたく「分家禁止」を申し合わせ、今も固く守られている。

 敦賀市の中心街にも西隣の美浜町にも、山越えか舟に乗って繰り出すしかなかった。冬は日本海の荒波で出港もままならない。「病人が出たら背中にかついで峠を越えた。かんじきで雪道を歩くと一日仕事。生きること自体が大変だった」と橋本さんは振り返る。

 「陸の孤島」と呼ばれた敦賀半島は、1970年に節目を迎えた。この年の3月、半島の東側で日本原子力発電敦賀原発1号機が営業運転をはじめ、大阪万博の会場に「原子の灯」を送る。同11月には半島の西側に関西電力にとって初の原発となる美浜1号機も運転開始した。

 原発ができた集落に港ができ、道路が舗装され、補償金で家々が立派になっていった。その変化をまざまざと見せつけられたのが、出稼ぎの白木地区の男たちだった。

 70年2月11日の夜のことだ。当時、白木区長だった橋本さん宅に、3人の男が突然訪ねてきた。旧動力炉・核燃料開発事業団(現・日本原子力研究開発機構)の職員と名乗った。「ここに新しい原発を造りたい」。もんじゅ建設の申し入れだった。

 「立ち退きか」。集落の世帯主15人が一堂に集まり、反対の声が上がった。しかし、内心は違った、と橋本さんは言う。「心の底では、みな、この機会を失えば、集落はいずれ消えると思っていた」。翌71年、旧動燃は建設予定地を集落の東約1キロの棚田への変更を伝えてきた。「集団離村しなくて済む」。住民一致で誘致を決めた。

 白木地区はみるみるうちに変わった。港と防波堤ができ、道路がつながり、もんじゅで職を得た。「これで、子どもたちが将来を選べるようになった」。橋本さんは区長の責任を果たしたと思った。

 もんじゅは、発電で消費した以上の燃料を生み出す「夢の原子炉」――。国と旧動燃はそう説明した。「資源の少ない日本のエネルギー事情を考えると必要な施設。それも、他のどこにもない施設」。橋本さんはもんじゅに特別な感慨を持った。

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 もんじゅは、青森県六ケ所村の再処理工場と並んで核燃料サイクル政策の柱に位置づけられている。その特異な構造がゆえに、安全性や経済性について常に懐疑的な見方をされている。

 もんじゅは、商業用原発と異なり、原子炉を水ではなく金属のナトリウムで冷やす。ナトリウムは空気中の水分に触れると燃える性質があり、取り扱いが難しい。福島の原発事故では、原子炉や使用済み核燃料プールを冷やすために放水車による放水活動が繰り広げられたが、もんじゅでは逆に爆発事故を起こしかねない。

 ナトリウムの融点は98度で、常に温めていないと固まってしまう。もんじゅでは、約1520トンのナトリウムが配管内を循環している。このため、電熱線を配管に巻いて約200度まで温めている。その結果、もんじゅは発電の実績がほとんどないのに、毎月1億円前後の電気代がかかっている。

 日本原子力研究開発機構によると、もんじゅは停止中の今なお、原子炉に約1トンのプルトニウムを装荷している。国際原子力機関(IAEA)は核兵器1個に必要なプルトニウムを8キログラムとしており、単純計算すれば、125個分に相当する量だ。

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 敦賀市の河瀬一治市長は、阪神大震災が起きた1995年に初当選した。この年の12月にもんじゅはナトリウム漏れ事故を起こした。当時、市議会の議長だったのが橋本さんである。全国的な批判が高まるなか、橋本さんは河瀬市長とともに上京し、当時の自民、社民、さきがけ連立政権の村山富市首相に安全対策の徹底を求めた。

 それでも、橋本さんは擁護した。「とにかく、安全に、早く、もんじゅを動かしてもらいたいとの考えは変わらなかった」と振り返る。危険性よりも、昔の暮らしの厳しさのほうが身に染みていた。

 ナトリウム漏れ事故は「負の連…

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