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 長くて豊かなまつ毛は、あのクレオパトラ以来、一種のファッションであった。しかし科学者たちは今、まつ毛の本来の役割を解き明かしつつある。つまり、まつ毛にはドライアイになるのを防ぐ機能があるというのだ。

 ジョージア工科大学(ジョージア州)のデービッド・フーは、生まれて間もない娘がまつ毛をパチパチさせているのを見て、まつ毛の機能を調べてみようと思った。そこで、彼は生体力学(バイオメカニクス)研究室の大学院生に協力を求め、同僚たちにも研究に加わってもらった。

 たいがいの哺乳動物にはまつ毛がある。そこで研究者たちはまず、まつ毛の長さを計測してみた。そして、まつ毛を持つ目を人工的につくり、それに風圧をかけてみてみた。また、まつ毛と空気の流れの関係を調べる数理モデルもつくってみた。

 その成果として、哺乳動物の種…

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