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 この時期、どこもかしこもクリスマスムード一色。だが「サンタクロースの聖地」として売り出し中の熊本県天草市には、秋から世界各地のサンタが集まっている。そのわけは?

 「ホッホッホー」。12月のある日。市内の下田温泉の旅館にデンマークから来たビリーさん(64)の声が響いた。グリーンランド国際サンタクロース協会「公認サンタ」の一人。宿泊客にプレゼントを渡したり、記念写真に納まったり。10月末から交代で6人のサンタが市内に滞在していた。

 天草とサンタを結びつけたのは、マンボ音楽家でアジア唯一の公認サンタ、パラダイス山元さん(53)。航空ファンで2013年2月、天草エアラインの機体を見学するため、初めて天草を訪れた。

 西海岸の大江教会の近く。雨宿…

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