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 カカオ分70%以上の高カカオチョコレートを店頭で見かけませんか。ちょこっとでも腸の調子を整えることが分かってきました。

 チョコの成分で有名なのはカカオポリフェノール。認知症の予防や動脈硬化のリスク軽減などの効果があることが、2014年から愛知県蒲郡市で行われた市民347人を対象にした健康調査でわかった。一方、この調査で「便通が改善した」という声も聞かれた。ポリフェノールでは説明できない結果だった。

 「カカオたんぱく質が関わっているのでは」と帝京大の古賀仁一郎准教授(食品科学)は考えた。古賀さんは機能性が未解明だったカカオたんぱく質の抽出・分離に初めて成功。大豆や牛乳のたんぱく質と比べて消化されにくく、大腸まで届くことを明らかにしていた。大腸には500兆個以上の腸内細菌がすみ、食物繊維などを餌に腸内環境を整えている。

 菓子メーカーの明治と共同で、便秘気味の女性31人を2群に分け、カカオ分72%の高カカオチョコと、カカオたんぱく質を含まないホワイトチョコを、それぞれ毎日25グラム、2週間食べてもらった。

 すると、ホワイトチョコの群は変化はあまりなかったが、高カカオチョコの群は排便回数が週2・8回から4・9回に、1回の排便量も2倍以上増加。便の色も黒から茶色に変わり、便秘解消が裏付けられた。「初めは疑っていたが、結果にびっくり」と古賀さん。女性たちの腸内細菌を調べると、「フィーカリバクテリウム」が約2・5倍増えていた。この菌はあまり知られていないがビフィズス菌、乳酸菌と同様に善玉菌だ。

 この菌から作られる酪酸(らくさん)は大腸の粘膜を刺激し、便通改善の効果がある。古賀さんは「カカオたんぱく質が善玉菌の餌になり、腸内環境が改善した」と話す。酪酸はクローン病などの炎症性腸疾患や糖尿病の予防などの機能も分かり、最近注目される。

 厚生労働省の13年の調査では…

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