【アイスランド】アイスランド≒前橋
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 サッカー日本代表は今年の初勝利を手土産に決戦の地・ロシアに乗り込む。14日、ワールドカップ(W杯)が開幕する。今回、北大西洋に浮かぶ島国、アイスランドが初出場をかなえた。人口35万。東京都北区ほどの「小国」が、列強のひしめく欧州予選を勝ち抜いたのは、奇跡に思える。

 躍進の秘密に迫るべく、首都レイキャビクを訪ねた。泊まったホテルの受付脇に氷河やオーロラ、露天温泉巡りのパンフレットが置かれていた。今、この国は「観光立国」をひた走る。リスクの高いマネーゲームに明け暮れて巨大化した銀行が、2008年のリーマン・ショックのあおりで次々と破綻(はたん)。「金融立国」に失敗した国家が新たに希望を見いだしたのが観光業だ。

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 その国が2年前の夏、サッカーで熱狂に包まれた。欧州選手権に初出場した代表チームがベスト8に入る旋風を起こした。

 「準々決勝進出を決めたイングランド戦の視聴率は99%を記録した。国民が一つになって幸せな気持ちを分かち合えた」。アイスランド・サッカー協会の技術委員長、アルナル・グンナルソン氏は懐かしむ。

 急成長の要因も説明してくれた…

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