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 桑の葉から分泌される乳液に、野菜の害虫の成長を阻害する成分が含まれていることを、農業・食品産業技術総合研究機構(農研機構、茨城県つくば市)が解明した。桑の葉を食べるカイコなどは平気だが、多くのガの幼虫には低濃度で効果があった。新たな害虫防除技術への利用が期待できるという。

 農研機構の今野浩太郎・上級研究員らは、カイコ以外のほとんどの昆虫が桑の葉を食べないことに着目。葉の切り口から分泌される乳液を、野菜の害虫で知られるハスモンヨトウやヨトウガなどの幼虫に摂取させると、微量でも大きくならなくなり、数日で死ぬことが分かった。

 乳液を分析したところ、「MLX56」というたんぱく質が見つかった。このたんぱく質が、大半の昆虫の消化管にある「囲食膜」と呼ばれる内膜に結合することで、膜を分厚くして消化不全を起こさせることを初めて突き止めた。

 MLX56は桑にしか見つかっ…

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