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 今年のノーベル医学生理学賞は、免疫の仕組みを利用した、新たながん治療薬の開発につながる研究をした2人に決まった。そのうちの1人が京都大学特別教授の本庶佑(ほんじょたすく)さん(76)。27年前に見つけた「なぞの分子」がきっかけだった。2人の研究がそれぞれ「免疫チェックポイント阻害剤」となり、皮膚がんや肺がんなどの治療に広く使われるようになった。

 新たながん治療開発のきっかけになった「PD―1」という分子は、元々はまったく別の研究をしていて見つけた。当初予想していたのとは違う「なぞの分子」だった。

 京都大の本庶研究室の助手だった石田靖雅さん(現奈良先端科学技術大学院大学准教授)が1991年に発見し、翌年論文を発表した。

 石田さんらは細胞が自ら死を選ぶ「アポトーシス」という現象に関わる遺伝子を探していた。本庶さんたちは当初、見つかったこの分子が、細胞死をひき起こすと考えた。予定(プログラム)された細胞死(デス)の頭文字から「PD―1」と名付けた。だが、何度実験しても、細胞は死ななかった。

 「決着するまでやろうやないか…

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