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 新潟水俣病の被害者の診療をしてきた「沼垂診療所」(新潟市中央区)が31日、67年の歴史に幕を閉じた。所長で唯一の常勤医師、関川智子さん(76)が病気治療のため休養に入るのが主な理由。診療所を運営する社会医療法人・新潟勤労者医療協会によると、2月から同法人の舟江診療所(同区)が診療を引き継ぐ。

 沼垂診療所は1952年に開所された。65年の新潟水俣病公式確認後は、水俣病の症状を訴える患者が阿賀町や阿賀野市からも訪れた。現在は毎月50人ほどが水俣病関連の診察を受けているという。2007年に結成された新潟水俣病阿賀野患者会の事務局が隣接し、水俣病を巡る訴訟の拠点にもなっていた。

 水俣病の根本的な治療法は今も確立されていない。しびれや痛みを和らげるため、漢方薬や針などの対症療法を続ける必要がある。一方、症状を自覚しながら差別や偏見を恐れて診察に行かず、家族にも秘密にしてきた人も多い。こうした水俣病の歴史の中、診療所は、患者の「掘り起こし」にも力を入れてきた。

 かつて診療所事務員として働き…

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