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時紀行

 眼下に広がるびわ湖を一望できる標高1108メートルまで、山麓(さんろく)から毎日客を運ぶびわ湖バレイのロープウェー。開業当初は23分間を要した山道は、たったの5分間で上がることが可能になった。自慢の輸送力は、幾度も訪れた施設の危機を救ってきた。

 青空を見上げながら、ロープウェーに乗り込む。「プルルルルル」。出発の合図とともに、まるで電気自動車のように静かに動き出した。すーっと加速し、約5分間の空中散歩へ。琵琶湖周辺の家々がどんどん遠くなる。2月中旬、あっという間に車窓の景色は銀世界の向こうに青い湖のコントラストが際立つ絶景に変わった。

 大津市中心部から北へ約20キロ。琵琶湖西側の比良(ひら)山系に、関西随一の人気を誇るレジャー施設「びわ湖バレイ」がある。スキーシーズンから新緑、紅葉と年間を通して国内外の客でにぎわう。20年ほど前、スキー人気の低迷などで経営難に陥った。危機を救ったのは、山麓(さんろく)から打見(うちみ)山頂まで全長1783メートルのロープウェーだった。

 「ここは揺れますよ」。傾斜が…

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