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 大リーグ・マリナーズのイチロー外野手(45)が、現役を引退することを21日、表明した。オリックスに同期入団し、ともに1995年のリーグ優勝、96年の日本一に貢献した田口壮・オリックスコーチ(49)の話は以下の通り。

     ◇

 ひとつの時代が終わったという感覚をこんなに強く感じたことは今までありません。28年にわたるお祭り(ショータイム)が終わり、虚無感でいっぱいです。

 思い返せば、1月に練習を見に行った時に、打ち方を変えた? という話になり「バットヘッドを94年の感じにしました」と。年間200安打を最初に打ったそのフォームから放たれる打球は神戸の球場のバックスクリーンやライトスタンド上段まで飛んでいました。

 あの時点で既に覚悟は決まっていたのかもしれないです。最後に東京ドームで日本のファンの方に大きなプレゼントを贈って終わると。

 最後の2日間は原点回帰したスーパースターをじっくり見させていただきました。

 同期で入団し、いろいろな形で彼から刺激を頂いたことに感謝です。

 もう見られないと思うと寂しいですが……

 ありがとう。お疲れさまでした。

■「彼に出会えてよか…

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