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 「気をつけて帰りやー」

 奈良県橿原市内の路地で、青色の回転灯が光る車から下校中の小学生らに声をかけた。地元の「青色防犯パトロール」の一人、葛本英治さん(69)だ。

 夕方の1時間、通学路をくまなく回る。日が落ちた頃にもう一度、早く家に帰るよう促す日もある。

 葛本さんは元刑事。2009年に定年を迎えるまで多くの事件を捜査した。中でも忘れられないのが、15年前のあの事件だ。

     ◇

 04(平成16)年11月17日。奈良県警の捜査1課長だった葛本さんは大阪府警羽曳野署にいた。その年の夏に県内で起きた殺人事件を、府警と合同で捜査中だった。

 午後7時ごろ、携帯電話が鳴った。部下からだ。

 「小学校1年生の女の子が、いまだに家に帰って来ないんです」

 午後1時に下校した有山楓(か…

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