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 食べ物をよくかんで食べるためには年を重ねても歯の健康を保つことが必要だ。厚生労働省が2016年に行った歯科疾患実態調査によると、80歳になっても自分の歯が20本以上ある人の割合が51・2%となり、初めて5割を超えた。「8020運動」の成果が上がっていることを示す結果と言えるが、高齢になると、口の中の環境が変化したり、手や指の機能が衰えたりすることもある。いつまでも歯の健康を守るため、歯みがきをする時にはどんなことに注意をしたらよいのだろうか。

 歯を失う2大要因はむし歯と歯周病だ。いずれも口の中が清潔に保たれていないことが原因となる。

 むし歯ができやすいのは、歯のかむ面の溝や歯と歯の間、歯ぐきの境目、歯の根の部分(歯根面)だ。歯根面は通常は歯ぐきの中に隠れているが、細菌によって歯ぐきに炎症が起こる歯周病が進むなどして歯ぐきが下がると露出する。歯根面は、歯の頭部のようにむし歯になりにくいエナメル質で覆われていないため、露出した場合にはむし歯になりやすい。

 「公益財団法人8020推進財団」の広報委員で、東京歯科大学客員准教授の高柳篤史さんは「高齢者では歯根面のむし歯で歯を失うリスクがあることを理解して、日ごろから歯周病とむし歯の予防を意識してほしい」と言う。

 歯周病を防ぐためには、歯と歯ぐきの間の汚れをしっかり取り除くことが重要になる。例えば、前歯の内側は歯ブラシを縦に持ちかえ、毛がついている歯ブラシの「ヘッド」の先端や後ろ側を使うなど、歯の場所に応じて歯ブラシの持ち方や使う部分を変えてみがくとよい。

 歯ブラシ選びもよく考えたい。毛先の硬さや形、ヘッドの形や大きさが異なる、様々な種類のものが売られている。

 硬さを左右するのは主として毛…

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