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 盛り上がる日本ラグビーの次代を担う若手、早大の背番号9がうれし涙に暮れる姿に4年前のことを思い出した。

 全国大学選手権で早大を11季ぶりの優勝に導いた主将のSH斎藤直人(22)。神奈川・桐蔭学園高出身で高校3年時も主将を任されていた。当時の彼を私は取材した。

 高校日本代表に選ばれるなど実力は全国クラス。ただ、自分でも「口下手」と認めるほど人前で話すのが苦手だった。取材中は決まって何度か返答に詰まる。主将になった当初は下級生を注意できず「どうすればチームの意識を高められるか」とメンタルトレーナーの指導を仰いだこともあった。「(性格が)ネガティブなんです」とこぼした申し訳なさそうな顔を覚えている。

 最後の全国高校大会、「花園」…

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