「川に人が…」 1枚の汗ふきタオル、見ず知らずの4人がつないだ命

華野優気
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現場の川べりで救助の様子を再現する(左から)高木信孝さん、吉田晃樹さん、西田春夫さん、池田さとみさん=2021年11月11日午前11時21分、大阪市住之江区、華野優気撮影
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 散歩中の男性の首にかけられていた1枚のタオルが、川で溺れていた女性を救った。偶然居合わせた4人による10分間の緊迫した救出劇は、地元の人たちが行き交うのどかな河川敷で繰り広げられた。

突然、呼び止められた

 奈良県の山中から大阪湾へ、大阪府を南北に隔てるように流れる1級河川・大和川。8月16日夕、河口近くの大阪市住之江区の土手でジョギングをしていた会社員の西田春夫さん(50)は、通りすがりの人に突然呼び止められた。

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女性が救助された大和川。現場付近は当時、普段より水量が多く、川底が濁って見えない状況だったという=2021年11月11日午前11時3分、大阪市住之江区、華野優気撮影

 「あれ、人かなあ。泳いでるんやろか」

 川面に目を向けると、高齢の女性が岸辺から10メートルほどの位置で、浮き沈みを繰り返していた。数日間降り続いた雨の影響か、川は普段より水かさが増し、流れも速く感じられた。

 生きているのか。それとも――。ふと、顔をゆがめた女性と目が合った。

 生きている。でも苦しそう。助けなきゃ――。

 西田さんはとっさに岸辺に駆け寄り、流される女性と並走しながら「頑張れ」と声を張り上げた。

手に取った1枚のタオル

 その様子を近くで見ていた近所の高木信孝さん(67)も、「何とかせなあかん」と散歩を中断して土手を駆け下りた。

 西田さんと一緒に「もっとこっちに寄って」と女性に呼びかけると、女性の体は少しずつ、岸辺に近づいてくるように見えた。

 高木さんは川に入って引き上げるべきか迷ったが、水が濁っていて深さが判然とせず、決断できなかった。代わりに、首にかけていた長さ1メートルほどのスポーツタオルを手に取った。

 川べりのコンクリート舗装の斜面に立ち、滑り落ちないよう西田さんに左腕をつかんで支えてもらいながら、水面のぎりぎりまで身を乗り出し、右手をいっぱいに伸ばしてタオルを女性に向けて差し出した。

 しばらくすると、女性がタオルの端をつかんだ。だが、着衣に水を含み、消耗して力が入らないせいか、女性の体は重く、引き上げることができなかった。

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現場の川べりで救助の様子を再現する高木信孝さん(左)と西田春夫さん=2021年11月11日午前11時21分、大阪市住之江区、華野優気撮影

 2人は「絶対に離したらあかんよ」と女性を励ましつつ、「誰か助けて」と河川敷に響く声で叫んだ。

救助の輪、続々と

 すると、通行人が10人ほど集まってきた。このうち主婦の池田さとみさん(62)は散歩に連れた飼い犬を、会社員の吉田晃樹(てるき)さん(36)は自転車に乗せた息子(2)を、それぞれ近くにいた人に預けて川べりに駆けつけた。

 高木さんが力を振り絞ってタオルを引き、ほかの3人は女性の胴や足を抱え、びしょぬれになりながら岸に引き上げた。西田さんが女性を最初に目撃してから10分が経過していた。

 女性はぐったりした様子で、「寒い」と体を震わせていたという。救急車で病院に運ばれたが、命に別条はなかった。捜査関係者によると、自ら川に身を投じたとみられる。

 住之江署は今月11日、人命救助に貢献したとして、4人に感謝状を贈った。

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感謝状の贈呈式に出席した(上段左から)西川匡署長、西田春夫さん、高木信孝さん。(下段左から)池田さとみさん、吉田晃樹さん=2021年11月11日午前10時39分、大阪市住之江区、華野優気撮影

 西田さんは取材に「自分も川に落ちてしまうかもしれないという恐怖感があった。1人では助けられなかった」。高木さんは「いつも使っているタオルがまさか役に立つとは。何も考えずに女性に差し出した」と話した。吉田さんと池田さんは口をそろえ、「とにかく無我夢中。先に救助にあたっていた西田さんと高木さんの姿を見て、自然と体が動いた」と振り返った。(華野優気)

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住之江署の西川匡署長(手前)から感謝状を贈られた、(左から)池田さとみさん、西田春夫さん、高木信孝さん、吉田晃樹さん=2021年11月11日午前10時37分、大阪市住之江区、華野優気撮影

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